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l’économie et la sociologie 299

Par exemple, on a parlé de coûts de production exprimés en «sacrifices». Comme nous ne produisons pas directement la plupart des marchandises que nous consommons, ces «sacrifices» ne sont pas des sacrifices fait directement pour la production, mais ils consistent en ce que nous renonçons à certaines jouissances en vue de nous en procurer d’autres. Par la considération de ces «sacrifices», on atteint donc le but de tenir compte d’une manière vague, imparfaite, erronée, des équations de l’échange, que l’on avait négligées, en substituant au système d’équations simultanées l’unique équation de la production.

Mais le dégat principal a eu lieu à propos de la valeur. Ce terme a fini par indiquer une entité métaphysique, mystique, qui peut tout signifier, parce qu’elle ne signifie plus rien du tout. Déjà Stanley Jevons, voyant les équivoques sans nombre auxquelles donnait lieu ce terme, avait proposé de le bannir de la science. Depuis lors le dégat est encore devenu plus grand, si c’est possible1, et l’usage de ce terme pourrait peut-être à l’avenir servir à distinguer les ouvrages d’économie politique non scientifiques des ouvrages scientifiques.

La conception de certains auteurs qui voient dans la valeur une sorte de puissance objectivement2 attachée aux choses, est une conception synthétique de tout le phénomène économique, et qui réunit en outre les faits du passé aux prévisions de l’avenir.

Le prix d’un contrat qui a eu lieu est un fait, le prix d’un contrat futur ne peut faire l’objet que d’une prévision. Nous savons ce qui a coûté le cuivre tel jour sur le marché de Londres, nous ignorons ce qu’il coûtera dans un mois, dans un an. Si vous demandez à quelqu’un: «dites-moi quel

  1. Nous avons trouvé dans un traité d’économie politique publié récemment que «le prix est la manifestation concrète de la valeur». Nous connaissions dejà les incarnations du Bouddha; il faut y ajouter les incarnations de la valeur. Avec cette admirable phraséologie on pourra dire que le chat est la manifestation concrète de la félinité, et l’eau la manifestation concrète du principe liquide. Mais qu’est le principe liquide? Hélas! nous l’ignorons.
  2. Les économistes littéraires ont une tendance marquée à considérer comme des propriétés objectives des choses la valeur, l’ophélimité, etc., qui sont au contraire essentiellement des rapports entre les hommes et les choses.