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préoccupations nationales. List, dans son Système national d’économie politique (1841), avait invité ses compatriotes allemands à abandonner le cosmopolitisme économique des classiques pour s’attacher aux intérêts particuliers de leur pays, et son ouvrage avait obtenu le succès le plus grand, parce qu’il traduisait, dans le domaine spécial de l’économique, les vives aspirations de l’Allemagne. Mais l’orientation qu’il donnait aux études économiques devait naturellement conduire les économistes à considérer, dans les faits économiques, bien plutôt ce qui constitue leur diversité que ce qu’ils offrent d’universel, à s’attacher aux formes variables que les phénomènes économiques revêtent selon les temps et selon les pays plutôt qu’au fond permanent qu’on retrouve toujours en eux.

Pour ces raisons, l’historisme, vers 1870, régnait dans l’économique allemande, avec pour représentants principaux des hommes comme Hildebrand, Knies, Roscher, Schmoller. Les chefs de l’école historique ne prétendaient pas que les économistes se limitassent à faire oeuvre d’historiens; et certains d’entre eux, Knies notamment, ont produit des travaux qui ont un caractère «théorique» très prononcé. C’était cependant de recherches historiques — en prenant ce mot dans son sens le plus large — qu’ils étaient surtout occupés; c’était vers les recherches historiques qu’ils dirigeaient leurs élèves. Ils donnaient à croire par là que l’économique n’avait pas d’autre tâche que de raconter, de décrire et de dénombrer.

L’école autrichienne s’est constituée à ce moment. Elle est née de l’enseignement de deux hommes, Emil Sax et Carl Menger, et le premier ouvrage important où ses tendances et ses conceptions s’affirmèrent fut le livre de Menger, Grundsätze der Volkswirtschaftslehre, paru en 1871. Dans cet ouvrage on trouvait exposée cette théorie de la valeur fondée sur l’utilité-limite dont j’aurai à reparler bientôt, et qui est la base même de l’économique autrichienne.

Autour de Sax et de Menger, d’autres économistes, leurs élèves, se groupèrent: Wieser, Böhm-Bawerk, Zuckerhandl, Komorzynski, etc. Et ce fut dans la décade 1880-1890 que l’école manifesta la plus grande activité. C’est en 1883 que Menger fait paraître ses Untersuchungen über die Methode der Socialwissenschaften, en 1885 que paraît Das Wesen und die